Citgo 6: Imprisoned oil executives still pawns in US-Venezuela standoff

Jorge Toledo klingt müde. Er ist seit vier Jahren inhaftiert, einer von sechs ehemaligen Führungskräften von Venezuelas US-amerikanischer Ölraffinerie CITGO, die wegen Korruption verurteilt wurden.

Die Geräusche des Gefängnislebens hallen wider, als er seine Frau Carmen begrüßt.

“Hola mi vida. Ich wollte ein bisschen mit dir reden”, sagt er.

Diese Anrufe sind seine einzige Verbindung zur Außenwelt und zu seiner Familie in den Vereinigten Staaten.

Neben Toledo gehören zu den “CITGO 6” die in Venezuela geborenen amerikanischen Staatsbürger Gustavo Cárdenas, José Luis Zambrano, Tomeu Vadell und Alirio José Zambran sowie der ständig in den USA lebende José Ángel Pereira.

Sie sind zu Schachfiguren in der langjährigen Konfrontation zwischen den Vereinigten Staaten und dem venezolanischen Regime des umkämpften Präsidenten Nicolas Maduro geworden, wie eine CNN-Untersuchung ergab. Die Bemühungen der US-Regierung und privater Organisationen, ihre Freilassung zu erreichen, sind ins Leere gelaufen, und ihnen droht nun ein fünftes Jahr Haft.

Toledos Gesundheit hat während vier Jahren Entbehrung gelitten, sagen sowohl seine Familie als auch seine Anwälte.

“Als er hier wegging, wog er 176 Kilo, war ein aktiver Marathonläufer und ein Athlet, und er ging in den ersten 10 Monaten bis auf etwa 120 Kilo runter. Zu diesem Zeitpunkt durften wir ihnen Essen bringen”, sagt sein Sohn Carlos Añez.

“Als ich ihn das erste Mal vor der Kamera sah, brach ich in Tränen aus”, sagt Añez. “Es war für alle sehr schwierig. Ich kann nicht einmal ansatzweise begreifen, was er durchgemacht hat.”

Ein Foto von Carmen Toledo von ihrem Mann, nachdem er in Deutschland ein Rennen gelaufen ist.Der Albtraum der Familie begann kurz vor Thanksgiving im Jahr 2017.

Toledo entspannte sich an einem Samstagabend zu Hause in Houston, als er eine dringende Nachricht erhielt, die ihn zu einem Treffen in Caracas einlud. Ein Privatjet von CITGO würde ihn und seine Kollegen am nächsten Tag nach Venezuela bringen.

Die Gruppe von Männern, die als CITGO Six bekannt werden sollte, flog am nächsten Tag nach Caracas.

Toledo schrieb Carmen am dritten Tag ihrer Reise eine SMS. “Im Moment gehen wir zu PDVSA [the Venezuelan state oil company] weil sie uns angerufen haben, um ein neues Treffen zu haben, und dann werden wir in die USA zurückkehren.”

Wenige Stunden später saßen alle sechs in Untersuchungshaft. Und in einer landesweit im Fernsehen übertragenen Pressekonferenz einen Tag später deutete Maduro an, dass ihr Schicksal bereits entschieden sei.

“Diese Leute wurden in Venezuela geboren, sie sind Venezolaner und werden als korrupt, Diebe und Heimatverräter verurteilt”, sagte er.

“Mein Blut kocht, wenn ich an sie denke, sie sind Betrüger und das volle Gewicht des Gesetzes muss auf sie fallen.”

Das sogenannte CITGO6.

Maduros Säuberung

General Manuel Christopher Figuera war ein Mitglied von Maduros engstem Kreis, als die CITGO 6 verhaftet wurden.

Er hatte eine lange Karriere beim venezolanischen Sicherheitsdienst, nachdem er 12 Jahre unter Maduros Vorgänger Hugo Chavez gedient hatte, bevor er 2007 stellvertretender Direktor der militärischen Spionageabwehr (bekannt als DGCIM) wurde, Leiter des Strategischen Zentrums für Sicherheit und Schutz des Heimatlandes und dann Chef des nationalen Geheimdienstes SEBIN im Jahr 2018.

Das US-Finanzministerium hat ihn im Februar 2019 sanktioniert, weil er Teil von Maduros Geheimdienstapparat ist, der angeblich „die Demokratie unterdrückt hat, auch durch Folter“. Später brach er jedoch mit Maduro aus und unterstützte den Oppositionsführer Juan Guaido bei einem gescheiterten Versuch, die Regierung zu stürzen.

Manuel Christopher Figuera war einer von Maduros engsten Verbündeten, bis er aus den Reihen brach und einen Putschversuch unterstützte.

Christopher Figuera bestreitet die Vorwürfe, Missbrauch begangen zu haben, sagt aber, er fühle sich “schuldig” für die Rolle, die er innerhalb des Regimes gespielt habe. Jetzt in den USA sagt er, der Befehl zur Verhaftung des CITGO 6 sei direkt von Maduro gekommen.

“Der für die Ermittlungen zuständige General Ramon Balza Liotta hat mich in einigen Angelegenheiten konsultiert, um keine Exzesse zu begehen”, sagte Christopher Figuera gegenüber CNN.

„Ich habe ihn mehrmals gefragt, wo ist der Haftbefehl?

Aber warum sollte Maduro sechs Führungskräfte der profitablen US-Tochter des staatlichen Ölproduzenten des Landes und seines wohl wichtigsten Unternehmens PDVSA inhaftieren und eine weitere Vergiftung der Beziehungen zu den USA riskieren?

Der Militäroffizier, der sie festnahm, General Balza Liotta, sagte, die venezolanischen Behörden hätten aus Geheimdienstquellen in den Vereinigten Staaten Informationen über mutmaßliche Veruntreuung durch die Ölmanager erhalten, so die von CNN überprüften Gerichtsprotokolle. Keine Beweise, die seine Behauptung stützen, wurden jemals vor Gericht vorgelegt, wie diese Transkripte zeigen und Verteidiger sagen auch.

Die Regierung behauptete auch, die sechs seien an einem illegalen Projekt zur Refinanzierung der Schulden von CITGO beteiligt gewesen. Maduro selbst sprach von “einer illegalen, verfassungswidrigen und kriminellen Art, kommerzielle Geschäfte ohne die entsprechende Genehmigung der höchsten Behörden Venezuelas zu tätigen”.

CNN erhaltene Dokumente zeigen jedoch, dass der Vorstand der CITGO-Muttergesellschaft Verhandlungen ausdrücklich genehmigt hat. Venezuelas damalige Außenministerin und derzeitige Vizepräsidentin Delcy Rodriguez gehörte zu den Unterzeichnern der Dokumente.

Was ich aus einer 2x2 venezolanischen Gefängniszelle über Freiheit gelernt habeAlle CITGO 6 plädierten für die Anschuldigungen im Verfahren unter Ausschluss der Öffentlichkeit auf nicht schuldig das begann schließlich im August 2020, fast drei Jahre nach ihrer Festnahme. Doch am 26. November 2020 wurden fünf der sechs zu acht Jahren und zehn Monaten verurteilt. Jorge Pereira erhielt 13 Jahre.

Ehemalige Regime-Insider sagen, dass Maduro Sündenböcke brauchte, als Venezuelas Wirtschaft in einer Flut von Korruption und Missmanagement der PDVSA und der Ölindustrie zusammenbrach. Die Verhaftungen der CITGO 6, neben anderen Ölmanagern, lieferten dem Regime Ziele wie die 2017 eskalierten Proteste gegen die Regierung.

Bei der größten dieser Proteste, die als “Mutter aller Märsche” bezeichnet wurde, wurden am 19. April 2017 mindestens drei Menschen getötet.

Maduro begann die Hitze zu spüren, sagt Christopher Figuera.

“2017 stand Maduro unter großem Druck”, sagte er gegenüber CNN.

Die Amerikaner waren ein offensichtliches Ziel des Regimes, insbesondere nachdem der damalige US-Präsident Donald Trump 2017 die Sanktionen gegen PDVSA eskalierte kritische Einnahmequelle.

Rafael Ramirez, ein ehemaliger PDVSA-Chef, der auch als venezolanischen Außenminister und UN-Gesandten diente, glaubt, dass Maduro immer darunter gelitten hat, nicht die Autorität seines Vorgängers Chavez zu haben, obwohl er sein handverlesener politischer Erbe war.

Maduro hat PDVSA von Personen, die mit Chavez in Verbindung stehen, unter Verwendung von Korruptionsvorwürfen ausgeweidet, betont Ramirez. “[Maduro] feuerte Minister, einige der großen Persönlichkeiten des ‘Chavismo’, und griff sie weiter an, beschuldigte sie und zwang sie ins Exil. Und die Schockpolitik warf ihnen Korruption vor”, sagt er.

Venezuelas Generalstaatsanwalt William Saab sagte damals: “Sie sagen, dies sei alles Teil eines inneren Kampfes. Welcher innerer Kampf? ​​Das ist Korruption, Korruption der gemeinsten Art.”

CNN hat die venezolanische Regierung um einen Kommentar gebeten, aber keine Antwort erhalten.

Laut der venezolanischen NGO Foro Penal wurden seit 2017 15 Mitarbeiter von CITGO oder PDVSA wegen Korruptionsvorwürfen ohne wirkliche Ermittlungen festgenommen. Es war eine umfassende Säuberung – das Erreichen der höchsten Ebenen.

Nelson Martinez, der PDVSA leitete, wurde neun Tage nach dem CITGO 6 festgenommen und starb ein Jahr später im Gefängnis. Der ehemalige Ölminister Eulogio del Pino wurde zusammen mit Martinez festgenommen. Del Pino war Tage vor seiner Verhaftung als Ölminister durch General Manuel Quevedo ersetzt worden, der keine Erfahrung im Ölsektor hatte.

Die CITGO 6 seien Opfer derselben Säuberung geworden, sagt Ramirez, der eine Woche nach ihrer Festnahme von seinem Regierungsposten zurücktrat und ins Exil floh. “Der Befehl, sie zu verhaften und die Art und Weise, wie es geschah, ist eine Anweisung von Maduro, Terror zu säen, Angst zu erzeugen”, sagt er.

“Maduros Regierung wird von einem Gleichgewicht der inneren Kräfte getragen”, erklärt Ramirez. “Angesichts von Maduros Versäumnissen im Management von PDVSA übte das Militär Druck aus, die Branche zu übernehmen.”

Bauern in einer größeren Schlacht

Seit vier Jahren wird die CITGO 6 von der venezolanischen Regierung als Verhandlungsmasse eingesetzt, wie eine CNN-Untersuchung ergab.

Sie wurden im Dezember 2019 unter Hausarrest entlassen, um zwei Monate später wieder ins Gefängnis zu kommen, nachdem Trump den Oppositionsführer Guaido im Weißen Haus willkommen geheißen hatte. Im Mai 2021 wurden sie ein zweites Mal unter Hausarrest gestellt was der damalige venezolanische Außenminister Jorge Arreaza als “Geste” des guten Willens gegenüber der neuen Regierung von US-Präsident Joe Biden bezeichnete. Fünf Monate später wurden sie nach der Auslieferung des kolumbianischen Geschäftsmanns und mutmaßlichen Maduro-Finanziers Alex Saab an die USA erneut ins Gefängnis zurückgeschickt. IStGH untersucht Vorwürfe von Verbrechen gegen die Menschlichkeit in Venezuela

Der frühere US-Botschafter bei den Vereinten Nationen, Bill Richardson, navigiert dieses politische Minenfeld, um die Freiheit der CITGO 6 zu sichern, und fungiert dabei als informeller Vermittler zwischen Caracas und Washington.

“Es scheint, dass sie als Verhandlungsmasse verwendet wurden”, sagt Richardson, nachdem er mehr als ein Jahr lang mit der Regierung Maduro verhandelt hat. “Sie verdienen es, nach Hause zu kommen.”

“Nach allem, was ich über diese Männer weiß, sind sie gute Leute”, fügt er hinzu.

Richardson glaubt, dass die Biden-Regierung nur ein kleines Zeitfenster hat, um zu versuchen, mit dem venezolanischen Präsidenten zu verhandeln. Die USA und Venezuela sind seit der Obama-Regierung uneins, als erstmals Sanktionen gegen einige Mitglieder des Regimes eingeführt wurden. Es war das letzte Mal, dass Washington einen Botschafter physisch in Caracas hatte. Die Beziehung verschlechterte sich weiter, als Trump Sanktionen gegen Maduro und einige seiner engsten Verbündeten verhängte.

“Maduro war sehr unzufrieden mit der Sanktionspolitik der Trump-Administration, daher war die Atmosphäre bei meinem ersten Besuch nicht gut, obwohl ich Maduro schon seit einiger Zeit kenne”, sagt Richardson. “Sie wollen keine weiteren Sanktionen, sie wollen, dass die Sanktionen aufgehoben werden.”

Carmen Toledo und Carlos Añez erhalten einen Anruf von Jorge Toledo, einem der CITGO6.

Das Fehlen offizieller diplomatischer Beziehungen zwischen den USA und dem Maduro-Regime erschwert Fortschritte.

“Was ich versucht habe, die Maduro-Regierung zu überzeugen, ist, dass sanfte Diplomatie, persönliche Diplomatie, humanitäre Handlungen den Weg für politischen Fortschritt ebnen”, sagt Richardson.

“Die Beziehung war in den letzten vier bis acht Jahren so schlecht, dass ich diejenige bin, die sowohl mit den Männern als auch mit der US-Regierung spricht”, fügt er hinzu. “Die US-Regierung spricht nicht mit ihnen.”

Die Familien einiger der CITGO 6 sind der Meinung, dass mehr getan werden kann und dass die Biden-Regierung sie im Stich gelassen hat. Die inhaftierten Führungskräfte selbst haben nach Angaben ihrer Familien die ins Stocken geratenen Verhandlungen beklagt.

“Wir haben viele Chancen verpasst und wir brauchen wirklich die Hilfe der Top-Führungskräfte, um zu verstehen, was getan wird”, sagt Cristina Vadell, Tochter von Tomeu Vadell. “Es war eine zweideutige Politik mit der Verwaltung.”

“Dieses Tauziehen ist einfach zu viel”, sagt ihre Schwester Veronica.

Familienmitglieder von im Ausland inhaftierten Amerikanern fordern die Regierung von Biden auf, mehr zu tun

Auch Añez, Toledos Sohn, ist über die mangelnden Fortschritte verärgert.

“Sie hatten viel Zeit, ihre Außenpolitik zu überprüfen und Änderungen vorzunehmen, und es scheint, dass Außenpolitik und Politik für die Regierung bisher wichtiger sind als die Amerikaner”, sagt er.

“Bis sie sich entscheiden, diese Differenzen beiseite zu legen und mit der venezolanischen Regierung zu sprechen, wird mein Vater weiterhin im Gefängnis bleiben.”

Das US-Außenministerium hat mitgeteilt, dass es weiterhin auf ihre Freilassung drängt.

“Wir fordern weiterhin die bedingungslose Freilassung von Jorge Toledo, Gustavo Cardenas, José Pereira, Tomeu Vadell, José Luis Zambrano und Alirio Zambrano aus dem Gefängnis in Venezuela”, teilte das Außenministerium mit. „Nicolás Maduro hat die Macht, sie freizulassen – und alle US-Bürger, die zu Unrecht in Venezuela inhaftiert sind. Wir fordern ihn auf, ihnen die Rückkehr zu ihren Familien in den USA zu ermöglichen.“

Jorge Toledos einst erfolgreiches und komfortables Leben ist nun zu einem Kampf ums Überleben geworden.

Er und die anderen Führungskräfte werden in überfüllten Zellen ohne Fenster festgehalten, sagen ihre Anwälte. Die venezolanischen Gefängnisbehörden stellen fast nichts zur Verfügung, und es sind die Familien der CITGO 6, die Lebensmittel, Wasser, Medikamente und andere lebensnotwendige Dinge liefern müssen.

Bei seinem letzten Anruf hinterließ Toledo eine Nachricht.

“Eine Sache, die ich fragen wollte, ist, dass ich für das Wochenende ein Stück Seife brauche.”

Jennifer Hansler von CNN hat zu diesem Bericht beigetragen.

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